“Rafa es un tremendo competidor y tiene ganas de ser el mejor”

Apenas cinco meses separan a Rafael Nadal (3 de junio de 1986) de Tomeu Salvà (20 de noviembre de 1986). El destino los reunió cuando apenas eran niños para trazar líneas paralelas, que 25 años más tarde aún se mantienen inalterables. Durante todo este tiempo han podido ser rivales, compañeros y amigos. Incluso, su relación ha ido más allá hasta que el menor de la dupla se ha convertido en uno de los tres entrenadores que el vigente No. 1 del Ranking ATP presenta hoy en su equipo.

Ambos de la misma generación, zurdos y con Manacor como marco de una historia que perdura en el tiempo. Precisamente en la localidad ubicada al este de Mallorca se fraguó el primer encuentro entre los dos. “Teníamos siete años. Él jugaba en el Club de Tenis Manacor con su tío y yo vivía en un pueblo muy cercano, pero también iba al colegio a Manacor”, inicia su relato Salvà. “La primera vez que vi a Rafa fue en su club. Era mi primer torneo y me tocó jugar contra él en segunda ronda. Perdí 6-0, 6-0. No tuve ninguna opción”.

No fue la mejor presentación posible para Salvà, pero rápidamente entendió que su evolución pasaba por aprender de aquel niño que ya había sido campeón de Baleares en categoría alevín, con menos edad de la requerida. “Quería rodearme de jugadores como él, si quería seguir evolucionando. Como anécdota graciosa, cuando salí de la pista lo invité a venir a casa. Obviamente me dijo que no… ¡porque no nos conocíamos de nada!”, recuerda entre risas.

Tal y como había pronosticado, estar cerca de Nadal le ayudó a mejorar su tenis. Tanto que rápidamente ambos despuntaron entre los mejores de Mallorca en categorías inferiores. “Empecé a competir, con lo cual coincidimos más en los torneos. Empezamos a entrenar juntos y a mantener una buena amistad. Compartíamos muchas más cosas hasta que a los 12 o 13 años empezamos a entrenar en la Federación Balear en Palma, donde íbamos juntos”, continúa su relato.

El destino los separó en la distancia. A los 14 años, Salvà viajó hasta Barcelona para aceptar una beca de la Real Federación Española de Tenis (RFET), una oferta que declinó Nadal, que prefirió seguir su desarrollo en Mallorca junto a su tío. “Estuvimos unos años separados. Nos seguíamos viendo, pero menos por la distancia. Él fue destacando más y fuimos dejando de coincidir tanto en los torneos, pero manteníamos el contacto prácticamente diario”, revela.

Nunca llegaron a enfrentarse, a pesar de coincidir en varios escenarios del circuito Futures. Pero sí que lo hicieron en el mismo lado de la pista para jugar en la modalidad de dobles. La primera vez en un torneo profesional en 2002, con apenas 15 años, en el torneo ATP Tour que entonces se disputaba en Mallorca y donde Nadal pudo ganar su primer partido en solitario (v. a Ramón Delgado). Y esa misma temporada también en Vigo e Irún.

Pero no fue hasta 2007 cuando juntos consiguieron firmar las finales de los ATP de Chennai y Barcelona, aunque no pudieron levantar el título ante Malisse/Norman y Pavel/Waske, respectivamente. Aquella misma temporada, con 21 años, Salvà colgó la raqueta. “Volví a Mallorca. Empecé a trabajar en la Federación Balear y estuve en el mundo de la enseñanza durante seis o siete años hasta que me propusieron arrancar el proyecto de la Academia. Empezamos desarrollando una escuela local de tenis y acabé involucrándome en el proyecto de la Rafa Nadal Academy”.

Tanto tiempo después de aquel primer partido en el Club de Tenis Manacor se fraguó una relación que hoy sitúa a Salvà entre uno de los miembros más importantes de su entorno. No sólo por ser el responsable de competición de su centro de formación, liderando las carreras de Jaume Munar y Casper Ruud, también como parte directa de su equipo junto a Carlos Moyà, Francis Roig, Rafael Maymó (fisioterapeuta) y Joan Forcades (preparador físico). “Estoy tremendamente agradecido. Comparto calendario junto a Rafa unas diez semanas al año y el resto con Munar y Ruud”.

Siempre es complicado pronosticar desde tan pronto cuál es el techo de un jugador, pero Salvà recuerda que no sólo un palmarés en el que ya figuraban campeonatos de Baleares, España o Europa desde edades muy tempranas vaticinaban un buen futuro con la raqueta para Nadal. “Es difícil reconocer la evolución de un jugador, pero en Rafa veías algo distinto al resto. Era un chico que desde muy joven veías que se ganaría la vida jugando al tenis. Lo tenía bastante claro, no sólo a nivel de tenis, también en cuanto a mentalidad y actitud”, rememora Salvà.

“Tenía las cosas claras sobre lo que quería ser desde edades muy tempranas, algo muy difícil de ver en chicos jóvenes. Rafa tenía muy claro que esta era su pasión, su mundo y su futuro”, reflexiona sobre el jugador que ocupa la posición más alta de la clasificación mundial. “Una vez que entró en el circuito profesional fuimos viendo que desde muy pronto fue ganando, compitiendo con los mejores y al verlo desde tan joven piensas que será capaz de ganar cosas muy grandes”.

Y así fue. El catálogo de méritos de Nadal recoge ya más de 1.000 partidos en el ATP Tour (970-196), 84 títulos, 19 de ellos Grand Slam, además de 197 semanas como número uno del mundo. Pero ¿cuáles son las grandes virtudes del manacorense? Responde alguien que lo conoce como pocos: “Es un gran competidor y tiene ganas de ser el mejor”, resume Salvà.

“Es un chico al que le encanta competir. Se crece ante la adversidad, no solo en el tenis, sino en cualquier deporte que practica. Necesita la competición prácticamente cada día”, revela antes de añadir que “siempre ha sido un chico que le encanta evolucionar. Estudia su juego, es un apasionado de lo que practica y siempre ha tenido interés por ser mejor. No sólo le pasa dentro de la pista sino que fuera, en cualquier terreno, tiene un interés profundo por aprender”. Es una radiografía precisa del número uno a manos de un compañero, amigo y entrenador.

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