Thomas Muster: De un grave accidente a la cima del ranking

En el último perfil de los 26 jugadores que han ascendido al No. 1 del FedEx Ranking ATP, ATPTour.com repasa la carrera de Thomas Muster.

Primera semana como No. 1: 12 de febrero de 1996
Semanas como No. 1: 6

Como No. 1 del mundo
Reconocido por su solidez desde ambos lados y su estilo de juego de desgaste, Muster superó a Andre Agassi para asaltar el No. 1 del mundo del FedEx Ranking ATP por primera vez el 12 de febrero de 1996. El ascenso del austriaco se construyó tras un fenomenal récord sobre tierra batida en 1995, cuando conquistó el trofeo de Roland Garros y otros 10 títulos en esta superficie. El jugador zurdo también batió a Pete Sampras en su camino al título ATP Masters 1000 de Essen, disputado en moqueta cubierta. “Mi No. 1 en 1996 se apoyó en los 12 torneos ganados en 1995… no sé cuántas personas puede decir que han sido No. 1 en algo, el mejor del mundo. Me encantó ese momento”, reconoce Muster. Ostentó el No. 1 del mundo durante una semana, antes de que Pete Sampras se lo arrebatara. Después de tres semanas como No. 2, Muster empezó su segunda etapa en lo más alto de la clasificación tras conseguir su cuarto título seguido en Ciudad de México. El austriaco mantuvo su nuevo mandato al frente del ranking durante cinco semanas más y conquistó su segundo trofeo seguido en Estoril en este período.

Lo más destacado en Grand Slam
Cinco años después de caer en la semifinal de Roland Garros 1990 frente a Andrés Gómez, que sería campeón, Muster se presentó en el Grand Slam sobre tierra batida con un récord de imbatibilidad sobre la superficie de 28-0. Después de ceder tan solo un set en su camino a cuartos de final, el austriaco se vio obligado a remontar dos sets en contra frente a un joven español de 19 años, Albert Costa, para regresar a una semifinal en París. Después de una derrota en tres sets frente a Muster en la semifinal, Yevgeny Kafelnikov dijo que se sintió “como una pequeña polilla frente a un enorme elefante”. En su única final de Grand Slam, el austriaco levantó la Copa de los Mosqueteros, tras imponerse al campeón de 1989 Michael Chang por 7-5, 6-2, 6-4. “Tener un Grand Slam en el bolsillo es muy especial. Puedes imaginar el peso que te quitas de encima cuando ganas el punto de partido… disfruté ese momento. Estaba muy emocionado”, señaló Muster, que también llegaría a las semifinales en el Abierto de Australia en 1989 y 1997. En ambas ocasiones cayó derrotado frente al futuro campeón. El jugador nacido en Leibnitz alcanzó los cuartos de final del US Open en tres ocasiones en cuatro años en 1993, 1994 y 1996.

Lo más destacado en las Nitto ATP Finals
Muster participó en cuatro ediciones de las Nitto ATP Finals entre 1990 y 1997. En su torneo del debut en Frankfurt, a sus 23 años derrotó a Gómez en tres sets para acabar su grupo con un récord de 1-2. Después de perder tres partidos en el set decisivo en 1995, Muster estuvo más cerca de superar la fase de grupos en 1996. El austriaco superó al No. 2 Chang en dos sets pero, una vez más, acabó con un récord de 1-2 tras caer en tres mangas frente a Richard Krajicek. Muster hizo su última aparición en el torneo que reúne a los ocho mejores como reserva en 1997.

Lo más destacado en el circuito
Después de su paso a profesional en 1985, Muster levantó cinco títulos y se estableció en el Top 20 a finales de la temporada ATP Tour 1988. Al año siguiente, el austriaco alcanzó su primera final de la temporada en el Miami Open presented by Itau, remontando dos sets frente a Yannick Noah. Con la entrada al Top 10 asegurada en la siguiente semana, la carrera de Muster apuntaba muy alto. Pero en las horas después de su victoria en la semifinal de Miami, Muster sufrió un accidente con un conductor ebrio. El choque dejó al austriaco con los tendones de la rodilla izquierda rotos y tuvo que regresar a Viena para someterse a una operación. A sus 21 años dejaba una imagen para la historia golpeando la pelota desde una silla especial antes de regresar en el Barcelona Open Banc Sabadell. Muster pronto regresó al camino de las victorias y fue distinguido como el Regreso ATP del año en 1990. “Tuve suerte de sobrevivir a eso”, advirtió Muster. “Podría haber sido mucho peor… fue una terrible situación, pero fue una forma de poner los pies en la tierra y centrarme más en los que quería hacer”.

Entre mayo de 1990 y julio de 1995, Muster ganó 24 finales seguidas sobre tierra batida. Durante su mejor temporada en el ATP Tour en 1995, el austriaco consiguió 65 victorias en 67 partidos sobre polvo de ladrillo, incluyendo 40 consecutivas. Esa racha de 40 victorias fue la racha más larga en la superficie desde que Bjorn Borg firmó 46 entre 1977 y 1979, lo que llevó a Muster a ganarse el apodo de ‘el rey de la tierra’. En 1995 conquistó un total de 12 coronas, una marca en el ATP Tour que comparte con Roger Federer (2004).

Para cerrar el círculo, el austriaco logró su 44º y último título en Miami 1997, ocho años después de aquel accidente que pudo condicionar su carrera. Once años más tarde de su retirada en Roland Garros 1999, Muster volvió a jugar unos cuantos torneos ATP Challenger Tour, además de participar en el Erste Bank Open 2010 de Viena. “Mucha gente se preguntará qué quiere el viejo este”, bromeó Muster. A sus 43 años perdió en su estreno frente a Andreas Haider-Maurer antes de comprometerse a disputar otros dos torneos más en Kitzbühel y Viena 2011. Muster perdió en la primera ronda de ambos eventos frente a Philipp Kohlschreiber y Dominic Thiem, respectivamente.

Grandes rivalidades
Muster protagonizó muchas rivalidades durante su carrera en el ATP Tour. Entre 1990 y 1997, el austriaco se midió a Sergi Bruguera en 15 ocasiones. Muster consiguió 12 triunfos de los 15 duelos que registró el ATP Head2Head ante el español y ganó las cuatro finales que disputaron. El zurdo también sumó 20 partidos frente a Sampras y Agassi. Muster sólo pudo conseguir 2 victorias en 11 partidos ante Sampras, pero mejoró sus números con cuatro triunfos en 9 encuentros contra Agassi.

Legado
Como único austriaco capaz de ascender al No. 1 del FedEx Ranking ATP, Muster es el jugador con mayor éxito de su país hasta la fecha. Entre las épocas de Bjorn Borg y Rafael Nadal, el campeón de Roland Garros 1995 se ganó la etiqueta de ‘Rey de la tierra’, ganando 40 de sus 44 títulos en arcilla. Está considerado como uno de los mejores jugadores de la superficie de todos los tiempos. Muster fue un rival complicado de batir en las finales, ganando el 81,5% de los partidos por el título que disputó (44-10). Sigue siendo el porcentaje más alto de cualquier jugador que haya disputado hasta la fecha 15 o más finales en el ATP Tour. Con 45 victorias, Muster también tiene el récord de más partidos ganados por un austriaco en la Copa Davis. En 1990 llevó a su país hasta las semifinales, el mejor resultado en la historia del torneo. En 2020, en la edición inaugural de la ATP Cup en Australia, Muster también representó a su país como capitán.

Récord de victorias-derrotas: 625-273
Récord de títulos-finales: 44-10

Momento memorable
Después de pasar problemas de fatiga, deshidratación y un bajón de azúcar en la sangre en su victoria de semifinales en la semifinal del Rolex Monte-Carlo Masters 1995 frente a Andrea Gaudenzi, vigente presidente de la ATP, Muster regresó a la pista 24 horas después para medirse a Boris Becker en la final. Becker mandaba dos sets y tuvo dos puntos de partido con 6-4 en el tie-break del cuarto set. Sin embargo, el austriaco resistió con la ayuda de una doble falta en su primera oportunidad para remontar y acabar firmando el triunfo por 4-6, 5-7, 6-1, 7-6(6), 6-0 después de tres horas y 16 minutos. “No sé cómo gané el partido”, aseguró Muster. “Después de lo que pasó ayer, no creía que fuese capaz de jugar hoy. Me gustaría agradecer a los servicios médicos que consiguieron que estuviese preparado para jugar”.

Sampras sobre Muster
“Sólo tienes que escucharlo ahí fuera. Suena como un bulldog que muerde la pierna y no deja de morder, pase lo que pase”.

Muster sobre Muster
“Tengo muchas cosas que contar. Espero que pueda un día tener nietos y me pregunten… Me encantaría contarles estas historias. Creo que son fantásticos y han formado parte de mi vida, pero puedes aprender mucho de estas situaciones. Disfruté de lo que hice. Nunca me arrepentiré de nada de lo que hice y esa decisión de ser tenista profesional fue la mejor que he tomado. Hay un deseo, hay un sueño y a veces hay éxito. Sólo tienes que creer en ello”.

Graeme Agars, periodista
La eterna imagen de Thomas Muster será siempre la de verlo sentado en una silla especial, con su pierna izquierda escayolada, pegando a la pelota en la pista. El pegador austriaco se encontró en una difícil situación después de lesionarse en un extraño accidente en abril de 1990, unas horas después de ganar su semifinal en Cayo Vizcaíno, Florida.

Muster fue golpeado por un conductor ebrio y de inmediato regresó a Viena para operarse de emergencia. Cualquier esperanza de un rápido regreso se esfumó cuando los médicos encontraron rotos los ligamentos de su rodilla izquierda, pero el valiente austriaco desafío las probabilidades y regresó a la competición sólo cinco meses después.

Muster fue un feroz competidor y alcanzó su punto álgido en 1995 con la victoria en Roland Garros. Después de esto fue nombrado el ‘Rey de la tierra’, tras un increíble récord de 65-2 en polvo de ladrillo esa temporada. Ese año ganó 12 títulos durante una misma temporada, una marca que igualó Roger Federer en 2004. Su gran condición física y pesado efecto a la pelota le concedieron un remarcable récord de 44 títulos en 55 finales.

No sorprende tampoco que Muster fuese nombrado dos veces como el ‘Deportista austriaco del año’ y también nombrado ‘Regreso ATP del año’ en 1990. Fuera de la pista, sus intereses son variopintos. Tuvo licencia para volar helicópteros, fue un excelente batería, probó el arte y la fotografía, además de negocios con el vino y la moda.

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